盖茨奔走推广新型核电站 称愿意自掏腰包10亿美元

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发布时间:2019-01-27 15:14

腾讯科技讯 据国外媒体报道,在应对全球气候变化问题上,微软联合创始人比尔·盖茨有一个关键的答案:恢复核能发电。最近,盖茨正在国会山游说美国国会,说服国会在未来十年里投入数十亿美元,用于试验核反应堆新技术的试点项目。

2006年,盖茨创办了核电研发企业TerraPower公司。据国会工作人员透露,盖茨告诉国会议员,他个人将投资10亿美元,并在私人资本方面再筹集10亿美元,以配合联邦政府基金对他公司从未使用过的技术进行试点。

盖茨在年底的公开信中说:“核能是应对气候变化的理想选择,因为它是唯一种每天24小时提供的无碳、可扩展的能源。当今核反应堆的问题,如事故的风险,可以通过创新来解决。”

盖茨的最新努力正值“气候政治”的一个重要转折。核电让不受欢迎的行业高管和越来越多的人——包括一些知名的美国民主党人——联合起来,这些人都对气候变化感到日益担忧。

但许多核电专家说,盖茨的公司正在追求一项有缺陷的技术,任何新的核设计都可能带来令人望而却步的经济成本,另外需要需要几十年时间来完善、推广和建造大量的核设施。

美国议员们开始倾听盖茨的意见。国会通过能源部批准了2.21亿美元,以帮助企业在2019年财政年度开发先进反应堆和小型模块化反应堆,这笔资金超出了预算要求。另外,盖茨和TerraPower在2016年获得了能源部4000万美元的研究资助,他们正在寻找更多的资金。

美国政界人士对于核能发电的反对可以追溯到40年前的三里岛核事故,不过一些民主党人士正在反思对核电的反对。

据报道,盖茨会见了两党的议员,包括拉马尔·亚历山大和迪安·范斯坦。两人都是参议院拨款委员会的资深成员。上个月,他与参议员丽莎·穆尔科夫斯基和其他三名参议员共进晚餐。

美国核电专家埃德温·莱曼(Edwin Lyman)表示,TerraPower是众多提高公众对先进核反应堆设计认识的公司之一,虽然在未来多年之内新型核能发电还无法应对气候变化,但是一些公司开始做出努力。

莱曼说:“先进核电技术的供应商说,他们可以在几年内在世界各地进行商业部署。我们认为这会适得其反,因为这会在新技术的部署速度方面误导公众。”

但是盖茨经常谈到在气候方面进行创新的必要性。他在其他新兴技术上投入了大量资金(其中大部分与能源储存有关),以寻求能够减缓全球变暖的突破性进展。

盖茨拒绝了采访请求,不愿透露他对TerraPower投资了多少,但这家总部位于华盛顿州贝尔维尤的公司有大约150名员工。

许多核能专家说,盖茨正在推广的技术被称为“行波反应堆”,但是这种反应堆并不像广告所说的那样起作用,至少现在还不行。

美国麻省理工学院(MIT)去年的一份报告称:“行波反应堆的设计需要在燃料和材料技术方面取得进展,才能达到所宣称的性能目标。”

一些专家说,TerraPower公司已经改变了其设计的关键元素,但仍然没有解决关键问题。

当被问及这些问题时,该公司似乎暗示了替代方案。

TerraPower首席财务官马西娅·波尔金(Marcia Burkey)在一封电子邮件中表示:“我们在贝尔维尤的团队继续我们(行波反应堆)的设计工作,同时我们正在考虑其他商业途径。”

盖茨风险投资公司(Gates Ventures)的高管乔纳·戈德曼(Jonah Goldman)强调,盖茨并不只是在鼓吹TerraPower。盖茨认为,美国拥有“最好的头脑、最好的实验室系统和愿意承担风险的企业家,但我们所没有的是国会方面的承诺和支持。”

盖茨在信中赞扬了TerraPower的行波反应堆技术。他认为这种技术“是安全的,能够防止扩散,产生的废物很少”。这也是盖茨在国会的重要卖点。据报道,在核电站核废料的长期存储地点方面,国会一直以来并未达成共识。

盖茨把行波反应堆技术比作蜡烛。他说,在常规轻水反应堆中燃烧的铀235将被用来点燃蜡烛的其余部分,燃烧掉作为废物处理的贫化铀238。

在冷却反应堆方面,行波反应堆不使用水,而是液钠。TerraPower公司认为这种冷却方式更高效。

盖茨表示,行波反应堆可能会被放置在地下的一个大型密闭容器中,并在那里停留60年而无需添加任何燃料。该公司说,这将减少人为错误的机会,并消除对核废料长期储存和燃料再加工过程中核材料被盗的担忧。

但批评人士说,TerraPower在一些技术难关上步履蹒跚。

首先,TerraPower公司发现行波传播得不是很好,它不会均匀地燃烧“蜡烛”中的贫化铀。其次,实验结果证明,该公司它需要改变设计,重新配置燃料棒,并在保持反应堆运行的同时,以机器人方式完成这项工作。第三,它一直在努力寻找一种足够强的金属,以保护燃料棒不受比反应堆中常用中子更强烈的中子的轰击(而且持续的时间要长得多)。

TerraPower公司的波尔金在一封电子邮件中说,该公司一直在研究新的钢铁合金。它已经将钢锭送到一个独特的俄罗斯试验反应堆,并把它们带回来进行检查。她说,该公司在这一领域和其他领域取得了重要进展。

在许多方面,TerraPower的设计类似于快中子增殖反应堆,这种反应堆拥有移动得更快的中子,也就是引发裂变的亚原子粒子。

美国核管理委员会(Nuclear Regulatory Commission)前主席艾利森·麦克法兰(Allison MacfarLane)表示,较早版本的快中子增殖反应堆“表现惨淡”。美国在爱达荷州的一个政府实验室建造了两座小型反应堆,日本建造了一座名为Monju的商业装置,法国建造了两座名为phenix和Superphenix的反应堆,但是所有这些反应堆都已关闭。

今年10月,TerraPower也遭遇了挫折,当时美国能源部(Energy Department)实际上扼杀了在中国建造示范反应堆的任何机会。美国国防部宣布了限制性措施。

三年前,TerraPower公布了一项协议,将与中国相关公司成立一家合资企业,建设一座中试反应堆。但美国能源部表示,它将拒绝新的许可证申请,或对与这家中国企业有关的现有授权进行延长。这一举动似乎是直接针对TerraPower公司的。

TerraPower致力于“先进”核技术已有十年之久,它仍远未提交最后提案供核管制委员会审查。

事实上,NuScale公司的小型模块化反应堆设计目前已经提交给了美国核管理委员会。NuScale公司表示,预计该委员会将在2020年9月之前完成审查。

TerraPower还一直在与能源部合作开发另一座反应堆。波尔金说,如果取得进展,它可以获得联邦资金,用于支付试验反应堆成本的60%。这种设计将依靠熔盐作为冷却剂和燃料。TerraPower相信,一个先进的熔盐反应堆可以比目前的模型效率更高,产生的核废料更少。

然而,60年前,这项技术在不同的国家进行了检验,并最终被放弃。莱曼说,熔盐“腐蚀性很强,所以反应堆需要特殊的材料,这是他们仍需面对的工程问题。”

尽管在过去的一年里发生了一些令人惊讶的两党合作,但是有关核电的一些美国国内政治问题也需要解决。

据报道,谢尔顿·怀特豪斯(Sheldon Whitehous)、科里·布克(Cory Booker)、詹姆斯·M·英霍夫(James M.Inhofe)、约翰·巴拉索(John Barrasso)和迈克·科拉普(Mike Crapo)等国会参议员结成了一个不寻常的联盟,支持相关的立法,让美国核管理委员会加快核电反应堆的审批。

据悉,参议院于去年12月20日通过了该法案,众议院于12月21日通过了该法案。

对于各式各样的核电设计,无论是新的还是旧的,核电建设的巨大开支和没有碳排放税的现状仍然构成了障碍。

在美国,过去30年只建成了一个新的核反应堆。2017年有两个被搁置。佐治亚州的另外两个核反应堆项目远远落后于计划,目前的总成本约为270亿美元,是最初估计的两倍多。(腾讯科技审校/承曦)

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